¿Deberías estar preocupado por la variante Delta si estás vacunado?

Es comprensible que la llegada de la variante Delta, la cepa emergente del coronavirus que se cree que es la más transmisible hasta ahora, desconcierte tanto a los científicos como al público. Pero, ¿qué grado de preocupación deberías tener exactamente por Delta, especialmente si ya estás completamente vacunado?

Delta, también conocido como B.1.617.2, fue descubiertopor primera vez en India en octubre pasado. La evidencia, en gran parte del Reino Unido y la India, sugiere que es notablemente más probable que se transmita de una persona a otra que la variante Alpha (también conocida como B.1.1.7), la cepa que se encontró por primera vez en el Reino Unido y que ya era más transmisible que los linajes originales del virus que se extendió por primera vez por todo el mundo. Las estimaciones varían, pero Delta puede ser alrededor de un 40% más transmisible que Alpha y hasta dos veces más transmisible que el coronavirus clásico.

Alpha se estableció rápidamente como la cepa dominante en muchos países, incluido EE. UU., a principios de este año, y ahora Delta ha hecho lo mismo en al menos el Reino Unido y la India. En los EE. UU., se cree que aproximadamente el 20% de los casos nuevos son causados ​​por Delta y, en el próximo mes, es casi seguro que será la nueva cepa dominante.

En este punto, no está claro si Delta es simplemente más transmisible que las cepas pasadas o si también es más probable que cause enfermedad y muerte en una persona individual. Pero incluso si solo fuera más contagioso, los científicos están preocupados con razón por su potencial de propagarse más rápido y más amplio que los brotes anteriores de la pandemia. Ya se cree que ha impulsado el pico más grande y mortífero de la India, que ha informado de casi 400.000 muertes en total (en verdad, probablemente una gran subestimación). También parece estar detrás de las nuevas oleadas de enfermedades que se están produciendo en África.

La mayoría de estos países todavía tienen tasas de vacunación bajas o inexistentes. Pero Delta también ha estado causando sensación en países altamente vacunados como el Reino Unido e Israel. En el Reino Unido, Delta ha sido claramente responsable de un aumento de los casos reportados en el último mes más o menos, y en Israel, un aumento de los casos relacionados con Delta llevó al gobierno a restablecer las reglas sobre el uso de mascarillas en interiores la semana pasada, días después de haberla levantado. Durante el fin de semana, la Organización Mundial de la Salud pidió de manera similar que las personas completamente vacunadas siguieran usando máscaras a la luz de Delta.

Delta es una versión más peligrosa de una enfermedad ya muy contagiosa que ha matado a millones el año pasado. No es exacto decir que las personas vacunadas no tienen absolutamente nada que temer de Delta. Pero, afortunadamente, el riesgo parece seguir siendo objetivamente muy bajo.

La vigilancia del virus en el Reino Unido, probablemente una de las mejores del mundo en la actualidad, no solo ha registrado la aparición de Delta en el país, sino que también ha proporcionado datos claros sobre el riesgo que representa para las personas completamente vacunadas con la vacuna de ARNm de Pfizer / BioNTech o la vacuna de AstraZeneca. Estos datos han sugerido que la primera dosis de cualquiera de las vacunas no proporciona tanta protección contra la enfermedad de Delta como lo hizo contra otras cepas, una señal de que la variante contiene algunas mutaciones que la hacen lucir un poco diferente a un sistema inmunológico entrenado contra la versión clásica del virus. Pero esta protección solo se reduce ligeramente en personas completamente vacunadas con dos dosis. Y lo que es más importante, ambas vacunas continúan ofreciendo una protección altamente efectiva contra las hospitalizaciones y muertes por Delta, más del 90% de efectividad.

Esto también lo confirman los datos a nivel nacional, incluso cuando los casos han aumentado significativamente en las últimas semanas, las hospitalizaciones solo han aumentado ligeramente, mientras que las muertes no lo han hecho en absoluto. En Israel, que tiene la tasa de vacunación completa más alta del mundo, casi el 60%, los casos han aumentado un poco, pero no las muertes ni las hospitalizaciones.

Una pregunta más abierta se refiere a la vacuna Johnson & Johnson, que solo han tomado 12 millones de estadounidenses. En este momento, simplemente no hay datos directos sobre cómo puede cambiar la eficacia con Delta. Pero otra evidencia de variantes pasadas como Alpha sugiere que Delta debería, en el peor de los casos, reducir modestamente su nivel de protección contra cualquier enfermedad, aunque la protección contra enfermedades más graves debería permanecer alta con la vacuna J&J. Dicho esto, algunos expertos están especulando que una inyección de refuerzo, probablemente con una vacuna de ARNm, podría ser valiosa para aquellos con solo la inyección de J&J.

Delta, como Alpha antes, representa una mejora más adecuada a la cepa original de este coronavirus (ajuste = más probabilidades de replicarse en nuestras células). Pero la novedad siempre ha sido la mayor fortaleza del SARS-CoV-2, y una vez que alguien ha estado expuesto a él, a través de una vacuna o una infección pasada, el sistema inmunológico del cuerpo tiene su propia bolsa de trucos para contrarrestar el germen ahora familiar. Como los virus, por ejemplo, nuestras células inmunes pueden producir versiones ligeramente mutadas de anticuerpos que intentan anticipar cómo es probable que evolucionen. Esta adaptabilidad significa que no es fácil para un virus engañar por completo a un sistema inmunológico en funcionamiento que ha visto alguna forma pasada del mismo.

Claro, el coronavirus eventualmente puede evolucionar lo suficiente como para evadir sustancialmente nuestra inmunidad. Pero Delta no parece haber logrado ese objetivo, según toda la información hasta la fecha (investigadores en India advirtieron recientemente sobre Delta-plus, una versión que se dice que tiene una mutación adicional que puede ayudar en el escape de la inmunidad, pero no hay evidencia concluyente de eso ahora mismo). De hecho, una nueva investigación que se acaba de publicar sugiere que la inmunidad proporcionada por las vacunas de ARNm tiene el potencial de durar al menos algunos años más.

Desafortunadamente, incluso en los EE. UU., todavía hay áreas del país donde las tasas de vacunación son mucho más bajas que el nivel nacional (el 63% de las personas elegibles tienen al menos una dosis). Las personas inmunodeprimidas que han sido vacunadas pero que no crean una respuesta tan sólida como otras también pueden tener un mayor riesgo de contraer enfermedades, y hay millones de niños menores de 12 años que simplemente no tienen acceso a la vacuna en este momento.

Incluso si se tiene en cuenta que es posible que muchas personas no vacunadas en Estados Unidos ya hayan tenido una infección, existe la posibilidad de que Delta dé lugar a picos regionales de la pandemia aquí. Como antes, estos picos serán impulsados ​​por personas sin exposición previa a ninguna versión del coronavirus. Pero a diferencia de los picos pasados, la mayoría de los casos de enfermedad grave y muerte ahora se pueden prevenir fácilmente mediante la vacunación, incluso frente a variantes preocupantes como Delta.